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最高水準のがん治療を 患者に優しい重粒子線治療の未来


最高水準のがん治療を 患者に優しい重粒子線治療の未来

日々、研究が進むがん治療にまた新たな可能性が見出された。元々身体への負担が少なく欧米を中心に高い比率で採用されてきた「放射線治療」だが、それをさらに進化させた先進医療として登場した「重粒子線治療」に注目が集まっている。

がんは日本人の死因の第1位となっており、約1/3の人ががんで亡くなっている。これを受け、国も「第3次対がん10か年総合戦略」を推進するなど、新たながん治療への期待は高い。世界的にみてもがん患者の数は年々増加しており、効果的ながん治療の確立は日本だけでなく人類全体の課題ともいえる。

また、がんの治療で難しいのは、単に治りさえすれば良いというものではないという点だ。患者の社会復帰までを充分に考え、臓器の機能や体の形態を可能な限り損ねない治療が望まれる。

重粒子線治療は、外科手術では取ることが難しい体の深部の場所のがんにも有効なほか、正常な細胞へのダメージが少ないという特長がある。副作用も少なく、社会復帰を見据えた治療法としてこれから更なる普及が望まれるところだ。

東芝では、エネルギー事業分野のひとつである原子力事業で培った多くの技術を活かし、「次世代型重粒子線治療装置」を開発。すでに神奈川県立がんセンターの重粒子線治療施設「i-ROCK(アイロック)」や、国立大学法人山形大学との契約を締結しており、i-ROCKでは昨年の12月より治療も開始されている。

今回は最新技術が詰まった「次世代型重粒子線治療装置の仕組みを紐解くとともに、最先端のがん治療の現在に迫った。

重粒子線治療の強み

そもそも「重粒子線」とは、電子よりも重い粒子(物質を構成する原子・分子などの粒)を高速にしたもので、加速することでその粒子にエネルギーを付与することができる。がん治療には炭素イオンで作られた重粒子線(炭素イオン線)が使われおり、重粒子線治療では、この炭素イオン線を体外からがんの病巣に照射する。いわゆる放射線治療の一種だが、従来の技術では治療が困難であった「身体の深いところ」にあるがんの治療にも有効だ。

重粒子線治療は「身体の深いところ」にあるがんの治療にも有効

従来のX線やガンマ線などの放射線は、体の近いところでのエネルギーが高く、体の奥に行くにつれ威力が落ちていくという性質があった。そのため、体の深いところのがん細胞を破壊しようとすると、手前にある正常な細胞にもダメージを与えてしまうという欠点があった。

一方、重粒子線は体の表面ではエネルギーが低く、ある深さに達すると威力が最高になるという特徴がある。その深さをがん細胞の位置に合わせて調整することで、周囲の正常な細胞へのダメージを少なくしながら、がん細胞だけを破壊することが可能になった。

がん腫瘍の位置、大きさ、形状に合わせて治療効果を集中させることができるため、身体的負担も少なく、早期の社会復帰を目指せるという患者に優しい治療方法だ。

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